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Diez noticias que nos acercan al espacio

Publicado el 18 julio, 2019

En Futurizable hemos comentado en varias ocasiones que en los últimos años estamos viendo el resurgir de la carrera espacial, pero a diferencia de lo sucedido en la Guerra Fría, donde se produjo una competición entre las dos grandes potencias mundiales por demostrar quién tenía una mayor capacidad para desarrollar tecnologías de exploración espacial y lograr hitos, como poner a una persona en el espacio o en la Luna, en esta ocasión estamos viendo cómo se diversifica enormemente el número de agentes interesados por conquistar el espacio. Ahora, varios gobiernos, empresas y científicos trabajan en todo tipo de innovaciones que hacen que cada vez esté más cerca ese futuro en el que, por ejemplo, las personas podamos vivir en Marte.

Lo que vamos a ver en este artículo son algunas de las iniciativas más recientes en el ámbito de la exploración espacial.

1. Las velas solares que nos llevarán a las estrellas

SpaceX ha lanzado con éxito su cohete Falcon Heavy desde el Centro Espacial Kennedy en Florida para poner en el espacio la nave LightSail-2, equipada con unas velas solares que le permitirán desplazarse por el espacio durante un año. La vela solar ha sido desarrollada por The Planetary Society y financiada mediante crowdfunding.

El objetivo es que ascienda a unos 725 kilómetros sobre la Tierra y luego permanezca en órbita durante aproximadamente un año. Los ingenieros en tierra podrán dirigirlo ajustando el ángulo de las velas, como en un barco, pero en lugar de aprovechar el viento, la vela solar usa la energía de los fotones que llegan a sus velas gigantescas fabricadas con un poliéster químicamente estable llamado Mylar. La tecnología de velas solares fue ideada en el año 1976 por el científico Carl Sagan y ahora está a punto de convertirse en una realidad.

«El estudio del universo es un viaje al autodescubrimiento. En algún lugar algo increíble está esperando ser descubierto. Si estamos solos en el universo, seguro sería una terrible pérdida de espacio», Carl Sagan.

2. La impresora 3D que fabrica cohetes

Relativity Space trabaja con tecnologías de impresión 3D para construir un nuevo tipo de cohete llamado Terran 1 cuyas piezas estarán creadas en un 95 % con fabricación aditiva. Su objetivo es crearlo en un tiempo récord de tan solo 60 días. El cohete tendrá dos etapas, un tamaño de 2,1 × 40 metros y está diseñado para colocar hasta 1250 kilos de carga útil en la órbita baja terrestre. La primera etapa usará nueve motores Aeon 1 y la segunda uno. El precio por lanzamiento será de 10 millones de dólares.

Para la fabricación del cohete se usan dos procesos distintos, el sinterizado selectivo por láser y una impresora en 3D llamada Stargate. El sinterizado selectivo es el proceso mediante el cual un láser va fundiendo y uniendo partículas de metal para fabricar piezas capa por capa. Por otro lado la impresora 3D utiliza un fundente metálico y cuenta con un par de brazos robóticos que le permiten mover el cabezal en 3D.

«Crear una compañía de cohetes es difícil y una empresa de impresión en 3D lo es también, pero crear ambas al mismo tiempo es casi una locura. Pero aunque esta sea la parte más difícil del trabajo, también es el ingrediente secreto que hará que Relativity cambie el mundo», Tim Ellis, CEO de Relativity Space.

3. Los cohetes que son lanzados mediante una catapulta

SpinLaunch es una startup que se propone democratizar el espacio rebajando los costes del lanzamiento de cohetes por debajo de los 500.000 dólares. Para conseguirlo su fundador Jonathan Yaney ha ideado una nueva tecnología que permitirá lanzar cargas al espacio mediante un sistema parecido al de una catapulta.

Gracias a este nuevo sistema de lanzamiento cinético se podrá reducir significativamente el coste del combustible necesario para lanzar cohetes al espacio, algo que apenas ha mejorado en los últimos 70 años. Su sistema de giro centrífugo aprovecha el momento angular para acelerar gradualmente el vehículo a velocidades hipersónicas y espera conseguir un impulso suficiente con el que catapultar una carga al espacio a velocidades que podrían alcanzar unos 4.828 kilómetros por hora.

4. La NASA desarrolla tecnología para disponer de GPS en la Luna

NavCube es un receptor espacial que sirve como intermediario entre los receptores de la Luna y los satélites de la Tierra. Ha sido desarrollado por Científicos de la NASA con el objetivo de poder beneficiarse de la red satelital utilizamos en la Tierra para el funcionamiento del sistema GPS también en la Luna. El receptor que se está desarrollando se conectará a unos 24-32 satélites del Sistema de Posicionamiento Global que opera en la Tierra con una distancia entre satélites y receptores de unos 20.000 kilómetros, pero para llegar a la Luna la distancia será de unos 400.000 kilómetros. Esta tecnología ya está siendo utilizada para la misión MMS de la NASA, que estudia cómo se conectan y desconectan los campos magnéticos del Sol y la Tierra, para lo cual utiliza 4 naves equipadas con este sistema para navegar de forma sincronizada a una órbita de unos 185.000 kilómetros de la Tierra.

5. La radiación del espacio no mata a los astronautas, por ahora

Un grupo de científicos liderado por Robert Reynolds del centro Mortality Research & Consulting, Inc. en California ha publicado un estudio del que se desprende que las dosis históricas de radiación espacial no se asocian a un riesgo mayor de muerte por cáncer o enfermedades cardiovasculares en los astronautas. Para llegar a esta conclusión han analizado los datos médicos de 418 personas que habían viajado al espacio, los 301 astronautas que han ido al espacio desde 1959 y los 117 cosmonautas desde 1961, y han descubierto que, pese a los temores habituales, los números no respaldan un aumento de los problemas asociados a la radioactividad en las personas que se han visto expuestas a la radiación del espacio.

6. Los astronautas podrán imprimir en el espacio repuestos para sus propios huesos y piel

Científicos de la Universidad Técnica de Dresde han desarrollado para la Agencia Espacial Europea una tecnología que permitirá curar huesos y heridas en el espacio. Para ello han ideado un sistema que permite imprimir en 3D huesos y piel sintéticos utilizando células madre y otros componentes orgánicos que podrían estar disponibles para los astronautas en el espacio, teniendo en cuenta las condiciones de baja gravedad existentes en las naves espaciales. Para obtener pieles impresas en 3D el sistema utiliza el plasma de la sangre del astronauta. Para la fabricación de los huesos se hace uso de células madre del cuerpo que se mezclan con cemento óseo de fosfato de calcio que mejora su resistencia.

7. La NASA quiere explorar Titán

Dragonfly es un ambicioso proyecto liderado por la NASA con el objetivo de explorar Titán, la luna más grande de Saturno. Para ello se utilizará por primera vez un drone, con una capacidad para trasladarse a una mayor velocidad abarcando distancias más largas, que las sondas utilizadas anteriormente en exploración espacial. Una de las principales razones para llevar a cabo este proyectos es que Titán posee una composición única que lo convierte en candidato a albergar vida microbiana. Está previsto que la misión comience en 2026 con un viaje que durará nueve años necesarios para recorrer 1.350 millones de kilómetros de distancia que separan a la Tierra de Titán.

8. El cohete Electrón de Rocket Lab despega con éxito


Rocket Lab es una empresa basada en Nueva Zelanda que desarrolla cohetes de bajo coste y que acaba de lograr el éxito en el lanzamiento de su primer cohete llamado Electrón. Se trata de un cohete multietapa de un solo uso, diseñado para colocar en órbita sincrónica al sol satélites de 150 kg. El precio por lanzamiento anunciado es de unos 5 millones de dólares. Para ello se utiliza el motor Rutherford diseñado por la propia empresa, es fabricado mayormente mediante impresión 3D, empleando el proceso de fusión por haz de electrones. Las turbobombas de este motor tienen la particularidad de estar alimentadas por una batería eléctrica.

9. PLD Space pone a Elche en el mapa espacial

La empresa española de diseño y fabricación de cohetes PLD Space sigue poniendo a prueba sus tecnologías. Para ello, tras varias tests de motor en su banco de pruebas en el aeropuerto de Teruel, ha realizado recientemente con éxito una prueba de recuperación de la primera etapa del cohete orbital Miura 5. Una iniciativa que se enmarca en el programa FLPP-LPSR, impulsado por la Agencia Espacial Europea, para desarrollar futuros lanzadores reutilizables europeos. Esta prueba se ha realizado de forma conjunta con el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial dependiente del ministerio de defensa, con el propósito validar el sistema de recuperación del Miura 5.

10. Descubre la Estación Espacial Internacional gracias a la Realidad Virtual

Y para terminar con este artículo en el que hemos podido comprobar que la exploración espacial está en pleno auge, vamos a darnos un paseo virtual por la Estación Espacial Internacional a través de ISS Virtual Tour 1.0, una experiencia virtual creada por la Agencia Espacial Europea utilizando 15 imágenes realizadas por la astronauta Samantha Cristoforetti, que incluyen todos los rincones de la Estación Espacial en la configuración que ha estado vigente hasta junio de 2015.

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